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La fosse des Rocheuses, également connue sous le nom de Vallée des mille pics ou simplement la tranchée, est une grande vallée située dans la partie nord des montagnes Rocheuses. C’est une caractéristique physiographique frappante, tant sur le plan visuel que sur le plan cartographique, qui s’étend sur environ 1 600 km du lac Flathead au Montana jusqu’à la rivière Liard, juste au sud de la frontière entre la Colombie-Britannique et le Yukon, près de Watson Lake, au Yukon. Le fond de la tranchée a une largeur de 3 à 16 km (2 à 10 miles) et varie de 600 à 900 mètres (2 000 à 3 000 pieds) au-dessus du niveau de la mer. L’orientation générale de la tranchée est un vecteur nord géographique presque uniforme à 150/330 degrés et est devenue pratique pour les aviateurs nord / sud. Bien qu’une partie de sa topographie ait été creusée dans des vallées glaciaires, elle est avant tout un sous-produit de la faille. La tranchée sépare les montagnes Rocheuses à l’est des montagnes Columbia et des monts Cassiar à l’ouest. Elle contourne également une partie de la région du plateau McGregor de la sous-région du plateau Nechako du plateau intérieur de la Colombie-Britannique. Elle mesure 25 km de largeur, si elle est mesurée crête à crête et varie selon le relief de la vallée, mais elle est clairement visible par air et par satellite / télédétection. Elle est facilement visible par ceux qui gravissent des montagnes ou des crêtes.

La tranchée est drainée par quatre grands bassins fluviaux: le Columbia, le Fraser, le Peace et le Liard. Deux réservoirs du Traité du fleuve Columbia occupent une grande partie de sa longueur aujourd’hui: le lac Koocanusa et le lac Kinbasket. Une autre initiative énergétique de la Colombie-Britannique a créé le lac Williston. Les rivières qui suivent la tranchée, au moins en partie, sont la rivière Kootenay, le fleuve Columbia, la rivière Canoe, la rivière Flathead, le fleuve Fraser, la rivière Parsnip, la rivière Finlay, la rivière Fox et la rivière Kechika. La fourche nord de la rivière Flathead, qui se jette dans le lac Flathead avec les autres branches de la rivière Flathead, fait partie du réseau du fleuve Columbia. Le Kechika fait partie du réseau de la rivière Liard et des rivières Fox, Parsnip et Finlay, ainsi que du système de la rivière de la Paix. La rivière Canoe est un affluent du système Columbia qui se jette dans le lac Kinbasket, un réservoir de la rivière Columbia. La rivière Kootenai, cependant, ne suit pas complètement la tranchée, mais sort du Canada vers le sud-ouest via le lac Koocanusa jusqu’au barrage de Libby. La rivière Kootenay (orthographe canadienne) est un affluent de la Columbia qui rejoint la Columbia à Castlegar, en Colombie-Britannique, après un méandre à travers les États-Unis sous le nom de rivière Kootenai (orthographe américaine).

Pour plus de commodité, la fosse des Rocheuses peut être divisée en deux sections: la tranchée des montagnes Rocheuses du Nord et la fosse des Rocheuses du Sud. Le point de division reflète la séparation des flux nord et est de l’océan Arctique par rapport aux écoulements sud et ouest vers l’océan Pacifique. Une rupture dans le système de la vallée à environ 54 ° N près de Prince George, en Colombie-Britannique, peut être utilisée à cette fin. La partie nord de la tranchée est dominée par une faille de dérapage, tandis que la partie sud de la tranchée a été créée par des failles normales. Malgré les différences de temps et de style de faille dans les parties nord et sud, ils étaient alignés, car la faille des deux était contrôlée par une rampe de sous-sol profonde, orientée ouest et comportant plus de 10 km de décalage vertical.

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